Міжнародний день рідної мови (International Mother Language Day), проголошений Генеральною конференцією ЮНЕСКО 17 листопада 1999 року, відзначається з 2000 року щорічно 21 лютого з метою сприяння мовній і культурній різноманітності і багатомовності. У свою чергу, Генеральна Асамблея ООН у своїй резолюції оголосила 2008 Міжнародним роком мов (International Year of Languages). 2010 рік був проголошений Міжнародним роком в ім'я зближення культур (International Year for the Rapprochement of Cultures). Дата для Дня була обрана в знак пам'яті подій, що сталися в Дацці (нині - столиця Бангладеш) 21 лютого 1952 року народження, коли від куль поліцейських загинули студенти, які вийшли на демонстрацію на захист своєї рідної мови бенгалі, який вони вимагали визнати одним з державних мов країни .

Мови є найсильнішим інструментом збереження і розвитку нашого матеріального і духовного спадку. За оцінками ЮНЕСКО, половина з приблизно 6 тисяч мов світу можуть найближчим часом втратити останніх носіїв. Всі кроки по сприянню поширення рідних мов служать не тільки сприянню мовному різноманіттю і багатомовної освіти, розвитку більш повного знайомства з мовними і культурними традиціями по всьому світу, а й зміцнюють солідарність, засновану на взаєморозумінні, терпимості і діалозі.

21 лютого 2003 року по нагоди Міжнародного дня рідної мови Генеральний директор ЮНЕСКО К.Мацуура зазначив: «Чому стільки уваги приділяється рідної мови? Тому що мови складають неповторне вираження людської творчості у всьому його розмаїтті. Як інструмент комунікації, сприйняття і роздуми, мова також описує те, як ми бачимо світ, і відображає зв'язок між минулим, сьогоденням і майбутнім. Мови несуть сліди випадкових зустрічей, різні джерела, з яких вони наситилися і кожен відповідно до своєї окремою історією. Рідні мови є унікальними в тому відношенні, який відбиток вони накладають на кожну людину з моменту народження, наділяючи його особливим баченням речей, які ніколи насправді не зникнуть, не дивлячись на те, що згодом людина опановує багатьма мовами. Вивчення іноземної мови - це спосіб познайомитися з іншим баченням світу, з іншими підходами ». І щороку в рамках святкування Дня рідної мови в різних країнах проходять різні заходи, присвячені певній темі і націлені на сприяння повазі, а також на заохочення і захист усіх мов (особливо мов, які перебувають на межі зникнення), лінгвістичної різноманітності і багатомовності. Так, в різні роки проведення Дня було присвячено темам: взаємозв'язку між рідною мовою і багатомовністю, особливо в освіті; системою Брайля та мови жестів; підвищення обізнаності громадськості в питаннях мовних і культурних традицій, що грунтуються на взаєморозумінні, терпимості і діалозі; охорону нематеріальної спадщини людства і збереження культурної різноманітності; ролі мови, на якому ведеться викладання в школах та інших.